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Pourquoi dit-on "midi pétante" ?

« Rendez-vous à midi pétante ! » Voilà une expression typique de la langue française que vous avez sans doute déjà entendue et qui peut, si vous n’êtes pas des plus ponctuels, parfois sonner comme une légère menace de la part de votre interlocuteur. Dans cet article, la team Charlie Paris sur l’origine étonnante de cette expression. Pour cela, direction les jardins du Palais Royal, en plein coeur de Paris… 

L'expression "midi pétante" est à l'origine d'une ingénieuse invention, celle du canon solaire.  Si vous vous êtes déjà promenés dans les jardins du Palais Royal, vous avez peut-être remarqué que s’y trouvait, au milieu du gazon, un drôle de petit canon. Si vous pensiez, comme nous, qu’il s’agissait simplement d’une statue décorative… raté ! Il s’agit en fait d’une méridienne. Non, on ne vous parle évidemment pas de canapés, mais d’un canon solaire, inventé par M. Rousseau, horloger de la galerie de Beaujolais. 

Le canon, installé en 1786, a la particularité d’être surmonté d’une loupe, elle même placée dans l’axe du méridien de Paris. Cet ingénieux système permet, lorsque le temps est favorable, de concentrer les rayons du soleil, ce qui, à midi, dégage une chaleur suffisante pour allumer la mèche du canon et déclencher une forte détonation. Loin d’être une arme de destruction, ce canon permettait autrefois aux parisiens de remettre leur montre à l’heure, à une époque où les montres automatiques n’existaient pas encore et où les mouvements mécaniques n’étaient pas toujours très fiables et pouvaient se dérégler. Le canon devint obsolète et s’arrêta de tonner en 1911, lorsque la France adopta le méridien de Greenwich comme temps de référence. Mais le canon du Palais Royal n’avait pas dit son dernier mot ! Si en 1998 le canon d’origine a été volé, une réplique fut ensuite installée dans les jardins en 2002. Depuis 2011, tous les mercredi à midi « pétante » on peut de nouveau entendre la détonation de ce canon solaire. Cependant aujourd’hui le canon est enclenché par un artificier et non plus par la simple chaleur du soleil, afin d’être plus précis.